El error de software en un avión que pudo terminar en tragedia

Estamos acostumbrados a pensar que cualquier accidente aéreo pudo deberse a una mal función de algunas de sus partes, como las típicas situaciones en las películas donde se desploman a causa de un motor quemado, un ala rota, un tren de aterrizaje atorado, entre otros.

Pero debemos de tomar en cuenta que los aviones actuales cuentan con computadoras que hacen muchas de las funciones de forma automática, y que tanto la tripulación como el personal del aeropuerto lo utilizan con confianza.

Incluso algunos aviones realizan ciertas actividades en “segundo plano” sin que estos se den cuenta que aún continúan funcionando, dejando ver que actualmente los sistemas fan prioridad a las computadoras sobre los pilotos.

Pero las mal funciones que pueden desencadenar un incidente también pueden originarse desde la computadora o software del mismo avión o compañía, y eso nos lo ha recordado el más reciente caso en la aerolínea de TUI.

Error de software y casi cobra la vida de decenas de pasajeros de un avión

Se trató de uno de los aviones comerciales de la aerolínea alemana TUI AG que despegaba de la ciudad de Birmingham, Inglaterra, con destino a Mallorca, España.

Aunque el incidente no pasó a mayores, sí que pudo haber terminado fácilmente en tragedia luego de que el software midiera el peso de las mujeres como si fueran niños. Dichos cálculos son realizados automáticamente por la computadora para saber si se cuenta con el peso adecuado para alzar el vuelo.

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El piloto observó las mediciones arrojadas por el software pensando que llevaba carga ligera, y que aún tenía 1.200 kilos de sobra con la que se podía trasladar más equipaje o personas que compren boleto de último momento.

De haber tratado de llenar ese supuesto peso faltante, el avión no habría podido despegar o bien, hubiese requerido más combustible o tenido problemas apenas estuviera en el aire, resultando en una gran tragedia para las 187 personas a bordo.

The Guardian menciona en su reportaje que el problema ocurrió con un error en el software que específicamente calculaba el peso de los pasajeros, el resto del sistema parece no haber tenido problemas.

Por qué calcular mal el peso de los pasajeros podría terminar en tragedia

Para quienes han viajado en avión, sabrán lo estrictos que son las aerolíneas con respecto al peso del equipaje que puede llevar un pasajero, y es que el factor peso en la aviación es algo crítico y delicado que podría hacer la diferencia entre un accidente y un vuelo satisfactorio.

Las aerolíneas se encargan rigurosamente de calcular el peso de los pasajeros y su equipaje. Para eso, se utilizan ciertos valores estándares o generalizados en vez de pesar pasajero por pasajero.

Dependiendo de la línea y del tipo de avión utilizado, pueden tener sus propias tablas respaldadas por la normativa como las manejadas por las aerolíneas que manejan los aviones tipo E-Jets donde además del sexo (hombre o mujer), también destacan otros factores como vuelos regulares, en días festivos y el peso de los niños.

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Eso no es todo, también se debe tener estricto cuidado al tener en cuenta el peso del avión, que ya pesan varias toneladas como el Airbus A380 que totalmente vacío puede llegar a pesar  cerca de 300 toneladas, y algunos modelos incluso cerca de 600 toneladas.

Los típicos Boeing 747 son más ligeros pero pueden pesar de 333 a 440 toneladas dependiendo del modelo, y así sucesivamente. Tan solo hay que imaginarse el poder y la carga de los motores y sistema de propulsión que tiene que levantar el peso de la Estatua de la Libertad, todavía sin sumar el peso de los pasajeros y el equipaje.

Por eso, en la aeronáutica, incluso se mide el peso de la pintura con las que son adornados los aviones, pues tener una capa más gruesa de pintura, o utilizar algunos productos más pesados, pueden hacer la diferencia en que el avión se levante o termine estrellado sobre la pista apenas intente despegar.

El caso particular del software de la aerolínea TUI

El software en cuestión  de TUI, se encargaba de asignar prefijos dependiendo del sexo y edad que registran los pasajeros al momento de hacer la compra de los boletos, asignando prefijos como “miss” (señorita), Mr. (señor), etc.

El error ocurrió cuando la configuración comenzó a cambiar los valores del peso de las “miss” por el de los niños. En la tabla que maneja la aerolínea, en vez de medir los 69 kilos estándares de una mujer adulta, comenzó a medir a todas como si tuvieran los 35 kilos de un niño estándar.

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En total, 38 personas fueron las que obtuvieron el valor erróneo, y aunque parece una trivialidad, eso significó que el personal pensara que tenían la importante cantidad de 1.200 kilos de sobra.

Todo parece indicar que el error ocurrió luego de una actualización de su sistema de reservaciones de boletos que hicieron entre finales del 2020 y principios de 2021. En esta actualización, de hecho, no se realizó en el país natal sino otro país extranjero posiblemente con otro lenguaje, ahí la confusión con el uso de los prefijos.

Error de ¿traducción?

Tras las declaraciones la empresa extranjera, explican que en dicho país utilizan los prefijos Miss. (señoritas) para todas las niñas, y el prefijo Ms. (señora) para todas las mujeres adultas independientemente de si están casadas o no.

Como mencionamos antes, en la aerolínea de TUI, el prefijo Miss se utilizaba para todas las mujeres adultas o jóvenes no casadas, mientras que Ms. para las mujeres únicamente casadas. Y posiblemente no utilizaban ningún tipo de prefijo para las niñas y niños.  Sin duda, todo un asunto de traducción y diferencias culturales que hay que tener en cuenta para la próxima ocasión.

Afortunadamente, TUI confirmó que el avión en cuestión, un Boeing 737, pudo despegar con éxito a pesar de que utilizó una potencia menor de acuerdo a la cantidad de peso que el piloto creía tener, pero fue la suficiente para despegar sin problemas de gravedad.

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También se mencionó que otros dos vuelos tuvieron el mismo problema, para estas fechas, el error de traducción y asignación de prefijos en el software ha sido completamente corregido.

La salud de las computadoras y el peso sí cuentan

Los ordenadores domésticos, empresariales o de gobierno no son los únicos que son atacados constantemente por virus, también la industria aeroportuarias que aparentemente no tienen mucho que un hacker le gane, se han visto afectadas por este mal digital.

Tal fue el caso de la compañía aérea Spanair que hace unos años tuvo problemas con el ordenador central encargado de detectar y alertar sobre las averías de los aviones. Al ser contaminado por virus, la computadora de la aerolínea con sede en Mallorca, detectó una señal de alarma sobre tres descomposturas en el avión del vuelo JK 5022.

Como consecuencia, varios problemas técnicos que sufrió el avión pasaron desapercibidos, y el sistema de la computadora lanzó la alerta casi pasadas las 24 horas, cuando ya era demasiado tarde, horas después, se reporta que el avión se estrelló en el distrito de Barajas donde hubo 154 fallecidos, solo 18 pudieron salir con vida.

En Colombia, otro accidente devastador que cobró la vida del equipo de fútbol Chapecoense, dio lugar cuando el avión tenía poca potencia debido a que estaba en cantidades mínimas de combustible. Además, llevaba un excedente de peso que obligaba al avión realizar un esfuerzo extra para mantenerse en el aire, desde luego, teniendo que consumir más gasolina de lo habitual.

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Otro caso por sobrepeso

En este caso fue la negligencia del personal encargada del vuelo de LaMia de pasar de largo el excedente de peso, cargando consigo 42.148 kilos, cuando el avión solamente permitía 41.800 kilos de carga. Además, también se dice que no se realizaron los aterrizajes de mantenimiento planeados, siguiendo adelante con estos dos factores en contra.

En definitiva, las condiciones físicas del avión no siempre son la causa de los terribles accidentes que presenciamos en las noticias, algunas de ellas debido a errores humanos, pero muchos otros por cuestiones técnicas de los ordenadores, o por pasarse de largo normativas muy importantes como las del peso permitido de acuerdo al modelo del avión.

Es un buen momento para reflexionar como pasajeros, la importancia de viajar ligeros, pues algunos con tal de llevar unos suvenires de más, prefieren pagar la cuota por peso extra de equipaje, cuando muchas veces las cuestiones de peso pueden hacer la diferencia entre llegar al destino o no.

También, no está de más verificar con la aerolínea cualquier confusión con nuestros billetes de avión, y reportar factores como haber sido identificado con el sexo o precio por edad equivocado.

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